SpaceX 总裁说,半小时坐火箭从纽约飞上海不是信口开河 | TED2018 现场报道

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基本上相当于坐着洲际导弹旅行。

美国私人宇航公司 SpaceX 被披露上周刚刚完成一笔 5.07 亿美元的股权融资,公司估值约 250 亿美元。按这个规模计算,SpaceX 可能会是仅次于 Uber 和 Airbnb 的美国第三大新创公司。

与此同时 SpaceX 的总裁 Gwynne Shotwell 也在 TED 年度大会上和 TED 负责人克里斯·安德森对谈。

在过去,代表 SpaceX 最常出现的面孔是创始人伊隆·马斯克。但总裁 Gwynne Shotwell 是另一个重要的高管,她是机械工程出身,加入 SpaceX 之前在多家宇航公司工作,在火箭这个专业上,比主要从事程序员工作的伊隆·马斯克更为专业。

Gwynne Shotwell 在演讲中说,SpaceX 可以从零开始,从其他国防承包商那儿抢到生意,是因为“站在巨人的肩上”。她说,SpaceX 的工程师是从头开始设计“猎鹰”火箭的,不必迁就过去旧有的设计。和波音、NASA 的其他火箭工程师不同,SpaceX 的工程师在开始的时候什么都没有。

事实上,SpaceX 和波音、联合发射联盟等其他火箭公司一样,火箭的设计核心是发动机。不同的是,德尔塔、宇宙神火箭有政府预算买单,可以根据需求直接设计出足够强大的发动机。比如德尔塔 4 使用的 RS-68 发动机,就是国防承包商洛克达因公司在 1990 年代为 NASA 设计的,唯一的目的就是用来为政府和军队发射载荷。

但 SpaceX 必须从头设计一款新的,因为火箭发动机是买不来的。更何况就算是能买,RS-68 发动机单台价格超过 2000 万美元,而“猎鹰 9 号”单次发射报价才不到 7000 万美元,基于这种昂贵的、不计成本的发动机是没有办法建立 SpaceX 现在的廉价发射的商业模式的。

Gwynne Shotwell 还举例说,SpaceX 的工程师为了“猎鹰 9 号”设计了全新的燃料罐,这种燃料罐是火箭结构的一部分,而不再是一个安装在火箭壳体中的单独结构,从而减轻了重量,为火箭提高了干质比,从而有更高的效益。

这种创新的设计唯一的目的,就是为了减轻重量,而减轻重量这个需求,是来源于“猎鹰 9 号”的主发动机“梅林 1D”不够强大这个根本原因。

SpaceX 现在正在开发新的“猛禽”发动机,基于这种更强大的新发动机,SpaceX 在 2016 年正式公布了下一代火箭“星际运输系统”,也就是最初称为 BFR 的大型新火箭。SpaceX 称,这种火箭的主要目的,就是把人类送去殖民火星。

但在 SpaceX 的规划书里,BFR 火箭还有一个需求,就是开展高速跨洲际旅行。这是一个看上去非常可疑的计划,从纽约火箭起飞,穿出大气层,然后再返回在上海着陆。

而总裁 Gwynne Shotwell 在 TED 上强调,这种旅行是可行的。

Gwynne Shotwell 描述的旅行和过去伊隆·马斯克说的是一致的:在未来,乘客可以从纽约的码头上乘船,前往位于海上的 SpaceX 发射基地。在那里他们将登上 BFR 火箭,火箭发射后不进入地球轨道而仅仅是经过亚轨道飞行,将在半个小时里抵达上海。火箭将自主降落,之后乘客们将乘坐渡轮前往市区。

Gwynne Shotwell 说,这个计划将在 10 年内就绪,单人票价将在飞机的商务舱和经济舱之间。她还说她希望这个方案能让旅行时间变短,最好早上离开家,无论去哪晚上都能回来吃晚餐。

在被主持人安德森质疑可行性问题时,Gwynne Shotwell 说,现在的洲际航班飞行时间较长,一天只能飞一班。但有可能的话 BFR 的洲际火箭旅行一天可以安排很多班。在 SpaceX 最初的设计中,这种火箭的目标就是快速起飞和降落,简单灌注燃料之后就可以再次发射。

SpaceX 描述的洲际火箭旅行:从纽约到上海只需要 39 分钟

但这个美好的愿景听起来还是太过刺激了一点。一个小时可以飞遍全球各地当然美好,就算 SpaceX 能解决火箭的成本、安全等问题,但有没有那么多乘客能够承受火箭发射时的过载?飞机旅行在遇到气流时已经很不舒适了,很难想象火箭旅行的体验会怎么样。

另外,从地球上发射火箭不去太空而去另一个国家,这听起来和洲际导弹的攻击模式简直一模一样。现阶段还没有法律允许主权国家这么做,各个国家纷纷开发的导弹防御系统就是为了防止来自大气层外的火箭攻击。洲际火箭旅行这个概念,技术和现实的问题很难说哪个更大。

题图/TED

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