痒不痒,神经说了算

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日前,发表在《科学》杂志网站上的一项研究更新了我们对“瘙痒感”的认识,其结果或将有助于研发更有效治疗湿疹、牛皮癣等慢性瘙痒疾病的新药。美国国家卫生研究院(NIH)的研究人员发现,脊髓中的一种特殊蛋白质“Nppb”是触发瘙痒感觉的关键:没有它则感受不到瘙痒。

此前,科学家认为瘙痒只是一种轻微的疼痛感;而这一研究则显示,“瘙痒有别于其他的感觉,在神经系统之中具有独特的传导方式,相当于有一条自己的专线与大脑相连”,该研究的通信作者、NIH 口腔颌面外科研究所的马克·胡恩(Mark A Hoon)这样评论。由于小鼠的神经系统与人非常相似,有理由认为人的体内也存在着相似的生物回路(biocircuit)。

胡恩对果壳网说,他们一开始只是在研究那些监测外界环境的神经细胞,因为好奇这些细胞是如何分辨不同类型的感觉,才开始研究神经递质的缺失对小鼠感觉的影响,其中一种神经递质就是 Nppb。

“当 Nppb 缺失的小鼠接触几种致痒的物质时,什么也没发生。小鼠没有挠痒。”论文的另一位作者、胡恩研究室的研究员米什拉(Santosh Mishra)说。同时,小鼠也没有失去痛觉、触觉和对温度的感知等知觉。

研究者选择了小鼠体内连接身体感官到大脑的脊髓背角,并将其中的 Nppb 受体移除。结果,与对照组不同,移除 Nppb 受体的实验组小鼠在遇到致痒物质时没有作出挠痒的反应,这正是缺失瘙痒感觉的关键提示。进一步研究发现,由皮肤感受器产生的瘙痒感觉,须由 Nppb 传递到神经系统后才能传到大脑。接下来,研究人员将 Nppb 注射到实验组小鼠的体内,果然,这些小鼠又开始了挠痒。

至于下一步的研究计划,胡恩对果壳网说:“我们已经找到了老鼠身上最主要的致痒神经元,也理解了老鼠体内瘙痒信号传递的前三个步骤。现在的问题是研究人身上相似的生物回路和作用其中的分子,找到没有副作用的靶向分子治疗手段,从而铲除疾病所致的慢性瘙痒。”

但是,Nppb 本身可能不会是一个很好的药物靶标。据研究人员介绍,Nppb 在心脏、肾脏和其他身体部位具有生理功能,所以针对 Nppb 有可能造成不必要的副作用。

 

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信息来源:EurekAlert!
文章图片:Shutterstock 友情提供

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