河狸会被自己啃倒的树砸死吗?

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众所周知,河狸(不是海獭,也不是海狸鼠,而“海狸”则是河狸的误名)是一种勤劳的小动物,它会用牙齿把树木啃断,然后用来筑坝。

有些时候它们能啃断几十厘米甚至更粗的树。那么显而易见的问题就是,当树倒下来的时候,它会不会自己被砸到?

很不幸,答案是“会”。

bever-3.jpg2015年4月16日,一只河狸在挪威被伐木工发现。摄影:Beate Strøm Johansen

比如,1987年11月21日,两位挪威生态学家就目睹了一场河狸壮烈牺牲的惨剧。这是在挪威东南部(58°39’N, 7°58’E),受害者是一只欧洲河狸(Castor fiber)。它的尸体上横躺着一株直径40厘米的欧洲山杨(Populus tremula),正好压中了它距离尾巴末端10厘米的地方,交汇点距离树根部2米。显然这只河狸没有立即死亡,它在身体附近挖出了一段圆形隧道,但依然没能逃脱。整具尸体被冰冻住,但依然是完整的。

在两人1996年的论文里,他们整理了12起河狸被树压住的案例,8起发生在欧洲河狸上,4起发生在美洲河狸(Castor canadensis)上。其中一起案例中,被发现的河狸还活着,从而成功被人解救。河狸被压住的地方五花八门,但到底是直接命中头部比较惨还是压住尾巴比较惨就见仁见智了……而这样的事故主要发生在8月-11月期间,这是河狸修坝的主要时段。

DeadBeaver.jpg2012年7月,在美国俄勒冈州发现的死亡河狸。摄影:Robert Sams

虽然理论上这些河狸也可能是谋杀或者过失杀狸的受害者,但概率不大,因为根据生态学家拉尔斯·威尔森(Lars Wilsson)的观察,绝大多数河狸都是独自完成啃树任务的。

为何如此悲剧?因为河狸实际上并不能预先控制树会往哪里倒……砍出合适的断口让树向合适的方向倒下是人类伐木工的基本技能,但显然河狸不会。威尔森观察了河狸的啃树结果之后发现,树其实是会向四面八方倒的,和当时河狸所在地没有什么关系。事实上,唯一多偏一些的方向就是更容易向着河边倒,这只是因为很多树是斜着向河长的,或者靠河的树冠更为发达。

至于河狸逃开的办法,生态学家奥维森(A. Owesen)说,就只是在树开始倒下的时候当场作出判断,然后赶紧跑开而已。显然在上述这些案例里,河狸跑得不够快或者判断错了方向。另外这些案例都是成年的河狸,所以大概不是经验不足所致。

虽然希尔(E.P. Hill)指出,倒下的树木并非美洲河狸的主要死因,但这个故事和摔死的雪羊、骨折的长臂猿、淹死的鲸、撞进灌木的鹰还有被踢碎下巴的狮子一样,都在警示着我们:常在河边走,哪有不湿鞋呀。(编辑:Calo)

参考文献

  1. Kile, Nils B., and Frank Rosell. 1996. European Beaver, Castor fiber, pinned by a felled tree. Canadian Field-Naturalist 110(4): 706-707.
  2. Hill, E.P. 1982. Beaver (Castor canadensis). Pages 256-281 in Wild mammals of North Ameriea – Biology, management, and economics. Edited by J. A. Chapman and G. A. Feldhamer. John Hopkins University Press, Baltimore and London.
  3. Owesen, A. 1979. I beverskog. Gyldendal Norsk Forlag Oslo. 120 pages. [In Norwegian]
  4. Wilsson, L. 1971. Observations and experiments on the ethology of the European beaver (Castor fiber L). Viltrevy 8: 115-266.

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