果壳綦江龙:以果壳为名的新种恐龙

  生物

2015年1月2日出版的《古脊椎动物学杂志》(Journal of Vertebrate Paleontology)刊登了一篇以中国古生物学研究者邢立达为第一作者的文章,题为《一种中国晚侏罗世新种蜥脚类恐龙——多样性、分布以及其与马门溪龙类的亲缘关系》(A New Sauropod Dinosaur from the Late Jurassic of China and the Diversity, Distributions, and Relationships of Mamenchisaurids)。

在这篇文章里,邢立达和他的同事将这种发现于中国重庆的新种恐龙命名为果壳綦江龙(Qijianglong guokr, gen. et sp. nov.)。

113877211.jpg果壳綦江龙复原图。图片来源:论文作者提供

果壳龙是什么样的?

此次挖掘的化石来自于同一只个体,共从距今约1.5亿年的上侏罗统地层中采集到了一部分颅骨和下颌骨、17枚颈椎、12枚背椎和大约30枚尾椎,以及一部分骨盆和其他骨骼。这是一具相当完整的化石,观察骨骼化石的细节可以推测当年这只恐龙死亡时尚未成年。而在果壳龙化石出土的同一地点还挖掘出一些肉食性恐龙的牙齿化石,可以帮助我们对它的死因展开猜测。   

根据化石发掘复原的研究,果壳龙是一种大型的蜥脚类恐龙,应该属于马门溪龙类。体长足有15米,高度可达5米。最为突出的特点是它超长的颈部,果壳龙有17枚颈椎,颈部长度占到了体长的近一半。它的脖子虽然很长,但是应该并不灵活,从化石来看果壳龙的颈椎彼此之间连接非常紧密,特殊的关节结构会限制颈部的水平运动。所以推测果壳龙的颈部更像是一架吊车。不过虽然颈椎又长又大,但其骨骼多中空结构,所以重量还算轻便。

513106443small.jpg果壳綦江龙的骨架。图片来源:论文作者提供

所谓“蜥脚类”,是恐龙总目蜥臀目中的一大类植食性恐龙,这类恐龙最出名的形象是梁龙、腕龙——长脖子、长尾巴,巨型的身材。我国最著名的蜥脚类恐龙莫过于马门溪龙。这类恐龙上世纪五十年代发现于四川宜宾马门溪渡口,先是有由著名古生物学家杨钟健先生命名的建设马门溪龙Mamenchisaurus constructus,后来又有合川马门溪龙Mamenchisaurus hochuanensis 和中加马门溪龙Mamenchisaurus sinocanadorum 等成员加入其中。其中由中国和加拿大两国科学家共同发掘研究的中加马门溪龙更是以近35米的体长跻身已知最大恐龙的行列。而18米的颈部长度更是让它成为了脖子最长的恐龙。

果壳龙是如何被发现的?

从前,有个农民伯伯。跟很多故事一样,果壳龙大白于天下的故事是这样开头的。

1994年,当时还隶属四川的綦江县农民蔡长铭在自己地里挖鱼塘的时候挖出了一块类似“水牛骨头”的石头。他和家人意识到这可能不是一块普通的石头,于是用麻袋包裹起来送到了当地的文物管理所。几经辗转,这块化石最后被送到重庆自然博物馆,在那里它被鉴定为恐龙化石。

802491215.jpg引导研究者发现果壳綦江龙的农民蔡长铭。图片来源:论文作者供图

2006年,綦江申报地质公园,在前期的勘探和走访中,有关专家了解到蔡长铭家曾出土恐龙化石的情况,随机对已经变成菜园的鱼塘开展了试探性挖掘,又挖出了四块恐龙化石。随后綦江国土房管局对这个化石出土点进行了妥善的保护。

2009年8月,綦江地质公园正式获批国家级地质公园。当地决定对这一恐龙化石点进行同行挖掘。甘肃地质博物馆的专家受邀于2010年10月26日正式开始发掘。经过92天的工作,沉睡一亿多年的果壳龙展现在世人面前。

相比于田野挖掘工作,化石的修理、复原和研究是个更漫长精细的工作。以邢立达为代表的来自加拿大阿尔伯塔大学和中国地质大学(北京)的科研人员对这具恐龙骨骼化石以及同时发现的足迹化石进行了长时间的研究。他们发现这只恐龙的大部分特征与马门溪龙类接近,但是颅骨和一些中轴骨又有明显的不同,所以,此次研究人员将其单设一个属。

image033.png修复中的果壳綦江龙。图片来源:论文作者提供

为什么是果壳龙?

跟其他的物种一样,新恐龙的发现者有权给它命名。以发现地为属名是一种通行的做法,所以才有了马门溪龙、永川龙、禄丰龙、阿根廷龙。发现于綦江的这种马门溪龙类恐龙由于被单列一属,所以得到了自己的属名“綦江龙”。

而种名则要灵活得多。稳重一点的如为了纪念中加两国科学家合作的中加马门溪龙(种名sinocanadorum 是拉丁化的“中国”-sino和“加拿大”-canado)。现实和虚拟人物也经常被寄托成种名,约翰·列侬、大卫·爱登堡、哥斯拉、保罗·西蒙与巨蟒剧团都被人命名过恐龙。公司、学校和机构名称被作为种名也并不罕见,比如澳航(Qantas)曾经帮助运送化石,被科研人员以命名恐龙表示感谢;阿特拉斯科普柯公司(Atlas Copco)则因为在恐龙挖掘过程中提供了设备和人员帮助而留名;为了纪念得克萨斯州理工大学,一种恐龙得名Technosaurus

綦江龙的研究人员之一邢立达作为果壳网的作者和朋友,经过与研究团队的其他成员商议,最终决定用果壳来命名这条大龙。

有趣的是,果壳龙生活的年代,和人们推测的被子植物起源年代相距不算太远,所以当它还在大地上漫游的时候,身边的植物或许就孕育着未来果壳的萌芽呢。(编辑:Ent)

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