新视野号首篇论文登上《科学》封面

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新视野号团队发表了第一篇科学研究论文,出现在今天出版的《科学》杂志封面上。图片来源:《科学》

新视野号团队今天发表了第一篇研究论文,详细描述了有关冥王星的大量发现。这篇论文的标题倒是中规中矩,《冥王星系统:新视野号探测的初步结果》,发表的刊物却高大上了,是以封面故事的形式发表在了今天(10月16日)出版的《科学》(Science)杂志上。这个发表日期,距离新视野号今年7月14日对冥王星系统实现历史性的第一次近距离飞掠探测,只有3个月的时间。论文的署名作者超过150人,包括新视野号项目组成员和部分NASA职员,第一作者当然是新视野号首席研究员、美国西南研究院的艾伦·斯特恩(Alan Stern)。

从冥王星地质地貌的多样性,到冥王星的大气,再到它特别有意思的卫星,新视野号已经揭露了冥王星及其卫星的多样性和复杂性,在太阳系边缘如此偏远而又寒冷的地带,这都是之前没什么人会预料到的。

“新视野号任务完成了我们对太阳系的首轮勘察,让我们人类第一次看清了这颗奇妙的行星及其卫星系统。”美国航空航天局(NASA)行星科学主管吉姆·格林(Jim Green)说,“新视野号不只书写了冥王星系统的教科书,还将激发当前和未来的一代代人继续探索——继续去探寻下一座山的后面会有些什么。”

冥王星的增强色彩照片,突显了冥王星表面不同的成分和纹理。由新视野号在2015年7月14日拍摄。图片来源:NASA/JHUAPL/SWRI

7月14日NASA的新视野号探测器飞掠冥王星,最近距离仅有13691千米,采集了大量宝贵的数据,还要再花上差不多一年时间才能全部传回地球。目前已经回传的数据,展现了冥王星地貌及地形年龄惊人的多样性,色彩、成份和反照率也变化多端。团队成员还发现了水冰富集的地壳,以及冥王星大气层中蓝色的多层雾霾,并且确定冥王星要比飞掠之前认为的稍大一些,水冰的含量也更多一些。

“冥王星系统在许多方面让我们吃惊,最值得一提的是,它教会了我们,小小的行星也能在形成几十亿年后依旧保持活跃。”斯特恩说,“我们还学到了重要的一课,那就是不论冥王星还是它的大卫星卡戎,都展现出了出乎我们预料的地质复杂性。”

对冥王星卫星的观测显示,冥卫一卡戎拥有广阔的板块构造,北极有着谜一般的暗色区域。证据还指出,卡戎地壳的物质构成也多种多样。尽管没有找到任何新卫星,但新视野号给冥王星的两颗小卫星——冥卫二(Nix)和冥卫三(Hydra)拍摄了首张能够分辨的照片,发现冥卫二长约54千米,冥卫三长43千米。让人困惑的是,它们表面的反射率都明显高于冥卫一。

冥卫二Nix和冥卫三Hydra的照片,由新视野号探测器在7月14日拍摄。图片来源:NASA/JHUAPL/SWRI

在靠近和飞掠冥王星系统的过程中,探测器上的科学载荷一共记录了超过50 GB的数据。这些数据是由新视野号上的一整套科学设备采集的,包括拉尔夫红外光谱/成像仪,长程勘察成像仪(LORRI),艾丽斯此外摄谱仪,一对REX射电科学实验装置,冥王星周围太阳风探测器(SWAP),PEPSSI带电粒子光谱仪,还有一套由学生建造和操作的尘埃探测器。

新视野号是NASA新疆界计划(New Frontiers)的第一项任务,由NASA的马歇尔航天飞行中心维护。约翰斯·霍普金斯大学的应用物理实验室负责设计、制造和操作新视野号探测器,并在NASA科学任务理事会的指导下管理这项任务。科学任务、载荷操作和飞掠科学规划则由美国西南研究院领导。(编辑:Steed

编译来源

美国西南研究院官网,Just three months after flyby, New Horizons team publishes first research paper presenting numerous Pluto system findings

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