亚马逊下一个硬件要做家庭机器人,会移动的语音助手

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但要干什么呢?

昨天,彭博社引用消息人士的说法称,亚马逊正在研究新一代家用机器人,整个项目已经研发多年,最近开始加速进行。

项目的名称为“Vesta”,寓意是罗马神话中炉灶和家庭的保护神维斯塔,暂时不清楚 Vesta 具体能做到什么功能。熟悉该项目的人士推测称,Vesta 机器人可能是一种搭载了 Alexa 语音助手的移动设备,可以在家中没有 Echo 设备的地方让用户随时使用语音助手。

已经知道的是,机器人的原型机拥有先进的摄像头和计算机视觉识别软件,可以像自动驾驶车一样在家中导航移动。前苹果高管马克斯佩利正在亚马逊领导计算机视觉方面的研发工作。

目前,Vesta 机器人由亚马逊秘密硬件实验室 Lab126 设计开发,前 Palm 的硬件副总裁 Gregg Zehr 负责监督这个项目。 Lab126 成立于 2004 年,这个部门在亚马逊内部一直很低调,但设计了亚马逊每一代的 Kindle 电子书,还孵化出包括 Fire TV、Dash、Fire Phone 等智能硬件。

Vesta 项目几年前就开始了,但今年亚马逊开始积极增加招聘。《好奇心日报》在 Lab126 的招聘页面上看到,有很多关于机器人方向的软件开发工程师和高级机器人应用研究员等职务正在招聘。

知情人士还透露称,亚马逊希望能在今年年底之前开始在员工家中测试这种机器人并且最早可能在明年就面向消费者开展测试。

亚马逊的发言人称,并不会评论外界的“谣言和猜测”。

这不是亚马逊第一次研究机器人,不过此前是为了提高仓库效率研究开发工业用机器人。2012 年,亚马逊以 7.75 亿美元收购了一家名为 Kiva Systems 的研发机器人的公司,随后在仓库中部署机器人来运送货物。

这几年,家用机器人市场一直在增长中。根据国际机器人联合会(IFR)统计,2014 年全球服务机器人市场规模约为 59.7 亿美元,年均复合增长率达到 10.8%,同时增长还在加速,到了 2015 年度全球服务机器人销售额达到 68 亿美元,其中家庭服务机器人的销售额为 22 亿美元。

市场研究机构 Research and Markets 则估计,消费者机器人市场将在 2023 年达到 150 亿美元的规模。

1983 年,Atari公司创始人诺兰-布什内尔(Nolan Bushnell)推出一款 0.9 米高,雪人形状的机器人,虽然它可以通过苹果 II 计算机的编程来移动,但是几乎没有其他任何功能,销量也很惨淡。

但随着计算机视觉技术、摄像头、人工智能和语音激活技术的进步,家用机器人功能增进了很多,有了安保、保洁、接待引导、视频会议等能力。形状上也增加了屏幕显示,可以展示更多的信息。造型也出现了大量类似人类的双腿设计。

在日本,养老院会使用机器人来看护,一旦发生老人跌倒等情况,可以第一时间通知护工。在群马县的幼儿园内,机器人则代替老师负责确认园内幼儿的出勤状况和体温的测量,并检测幼儿午休时身体的异常。

不止是亚马逊,科技公司里索尼和 LG 电子也对该领域表示出兴趣。早在十多年前,索尼推出的 Aibo 机器狗就受到了日本家庭的喜爱。去年,索尼展示了新款Aibo机器狗,但并没有增加更多的智能功能。LG 电子在今年 1 月份的 CES 展会上展示了一款名为 Cloi 的机器人,声称可以在酒店和超市里帮助运送行李和提供接待。

可以搬运行李的 LG 机器人

但机器人的生意并不只是售卖机器人,更多的模式是售卖机器人背后提供的服务。今年 1 月,日本软银集团和新加坡麦当劳合作,让软银的 Pepper 机器人在麦当劳门口协助顾客进行外卖点单。新加坡麦当劳表示,合同主要是为了购买 Pepper 机器人内置点餐系统的服务软件。

目前暂时不知道亚马逊的机器人会不会以售卖服务为主要模式。彭博社表示,搭载了 Alexa 语音助手的亚马逊家用机器人则更像是为了解决 Echo 无法覆盖家庭每个地方的问题。

2016 年,亚马逊推出 50 美元的 Echo Dot,除了让用户可以用低价体验到 Alexa 语音助手服务,同时也鼓励用户可以在家里不同房间内放置,和 Echo 一起使用,增加 Alexa 的服务范围。

但这带来一个问题:和需要用机器人补充人手的医院或幼儿园不同,在家里,移动机器人能带来的帮助并不多,想要随时随地用上语音助手,手机也可以做到。

虽然电子书设备 Kindle 和智能音响 Echo 都是亚马逊推出的成功硬件,但亚马逊做产品并不是每一次都成功,无论是野心勃勃的 Fire 系列手机最终失败,还是最终被叫停的 Nitro 智能触控笔、投影机 Shimmer 都证明了这一点。

知情人士也对彭博社表示,明年让消费者试用的时间表随时可能会改变,因为并不是所有亚马逊的硬件项目都获得了成功。

彭博社在文章最后称,亚马逊已经表示,它愿意为购买商品并订阅亚马逊服务的 Prime 会员提供购买机器人的补贴。这有助于让主流消费者以后买得起这款产品。

题图来源:星球大战电影剧照

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